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7 enero, 2018

El misterio de los apagones de inicios del siglo 20

Los ingenieros de la época propusieron una variedad de causas para este misterioso problema, incluyendo tormentas eléctricas, humedad en las telas de araña, y “ríos de iones” en el aire, pero ninguna pudo resolver completamente el rompecabezas…

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En 1913, dos líneas eléctricas de 386 kilómetros de largo, las más largas del mundo en ese entonces, comenzaron a transportar energía desde las presas hidroeléctricas de Big Creek en las montañas de Sierra Nevada hacia el sur hasta los clientes en Los Ángeles. En 1923, las líneas fueron acondicionadas para transportar 220.000 voltios, convirtiéndose en una de las líneas de tensión más altas del mundo en ese momento y superando los límites de lo que se pensaba era posible con la tecnología del momento.

Sin embargo, los inexplicables cortocircuitos que surgieron en los meses posteriores a la costosa actualización amenazaron con convertir esta maravilla de la ingeniería en un fracaso. La velocidad de los destellos disruptivos-arcos de corriente eléctrica que a veces saltaban de los cables a las torres de acero y hacia la tierra-saltaban dramáticamente, llevando a interrupciones de energía de segundos a minutos cada dos o tres días en promedio.

 

Los ingenieros de la compañía eléctrica Southern California Edison propusieron una variedad de causas para este misterioso problema, incluyendo tormentas eléctricas, humedad en telarañas y “ríos de iones” en el aire, pero ninguno pudo resolver completamente el rompecabezas. Después de unos meses desesperados de investigación, los investigadores finalmente descubrieron las cantidades grandes de excrementos de aves, explica el historiador de la ciencia Etienne Benson en la Universidad de Pennsylvania en un nuevo estudio en la revista Environmental Humanities.

 

La solución surgió una vez que un trabajador vio lo que parecía ser un águila posada sobre una torre de transmisión. A medida que el pájaro volaba, vació sus entrañas, soltando un largo chorro de excrementos en las líneas eléctricas.

 

Aparentemente, los halcones y las águilas se sentían atraídos por las torres de transmisión como puntos de observación elevados desde los que cazar en el paisaje de la zona, en gran parte arbolado pero rico en especies prehistóricas. Emitieron chorros de excrementos altamente conductores eléctricamente mientras se lanzaban desde torres, presumiblemente para aligerar su carga durante el vuelo. Las pruebas de laboratorio más tarde confirmaron que tales “banderolas de pájaros” podrían haber causado flashes transportando la corriente de las líneas eléctricas a las torres de acero incluso sin tocarlas. Los senderos de caca fueron destruidos por la energía concentrada del arco eléctrico resultante, sin dejar evidencia observable.

 

En respuesta, Southern California Edison instaló barreras, picos y recipientes de excrementos en las torres, a un costo considerable. Y el número de cortocircuitos pronto cayó significativamente. A medida que la red eléctrica se hizo más sofisticada, se segmentó y se instalaron relés automáticos para que la energía también pudiera ser restaurada más fácilmente.

 

Sin embargo, las banderolas de aves continúan siendo un problema incluso en el siglo XXI, con investigaciones sobre ellas en áreas como Florida, China, Estonia y Sudáfrica.

 

Y no son sólo las aves, por supuesto, IEEE publicó una norma revisada esta semana (IEEE 1264) sobre cómo prevenir la interrupción de las incursiones de animales en las subestaciones. Según una encuesta citada en la norma: el 90 por ciento de los servicios públicos habían experimentado problemas relacionados con las subestaciones de ardillas, el 86 por ciento tenían problemas con aves y los mapaches ocupaban el tercer lugar con un 57 por ciento. Las serpientes, que parecen ser los conductores ideales, alcanzaban el 46 por ciento.

 

Fuente: spectrum.ieee.org

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